Interview: Jonge Gentenaars ontwikkelen indoor GPS

Jonge Gentenaars ontwikkelen indoor-gps

Een landbouwer die nauwkeurig weet hoe zijn dieren bewegen, een opslagruimte waarbij het personeel en het rollend materieel perfect in kaart is gebracht of een bmx’er die exact weet hoe hoog zijn sprong was? Voor velen klinkt het als verre toekomst. Als het van Vadim Vermeiren, CEO en co-founder van Pozyx, afhangt worden deze zaken zo snel mogelijk realiteit. Het Gentse bedrijf ontwikkelde een technologie die toelaat om binnenshuis een object tot op tien centimeter te lokaliseren. Wij gingen op snelcursus.

Niets doet vermoeden dat op de Vrijdagmarkt in Gent een hoogtechnologisch bedrijf gevestigd is. Pozyx is allesbehalve een typische start-up. Ja, de koffietassen staan overal en computers draaien overuren, maar een drone die door het kantoor vliegt is toch eerder zeldzaam.

Hoe is Pozyx tot stand gekomen? “We hebben het bedrijf opgericht in 2015. Ik ben burgerlijk ingenieur van opleiding, maar wel een atypische. Ik was meer geïnteresseerd in bedrijfsvoering en optimalisatie, minder in het technische aspect. De founder van Pozyx, Samuel Van de Velde, heb ik ontmoet dankzij mijn vrouw, zij doctoreerden beiden aan de universiteit van Gent. Na heel wat brainstormwerk besloten we om in 2015 ons eerste product officieel op de markt te brengen. We maakten een GPS voor indoortoepassingen die zeer nauwkeurig was en nog eens eenvoudig in gebruik. Wat vandaag, vier jaar later, nog steeds onze corebusiness is.”

Er bestaan al heel wat technologieën om aan plaatsbepaling te doen. Er is GPS voor outdoortoepassingen, maar daarnaast is er ook WiFi en bluetooth. Wat maakt jullie technologie zo speciaal? “GPS werkt binnen helemaal niet omdat signalen verstoord worden en ook buiten heeft het maar een beperkte nauwkeurigheid van een zestal meter. Met WiFi en bluetooth kan je bepalen wie in welke ruimte zit. Met ultra wideband (UWB), de draadloze technologie die wij gebruiken en waarmee zeer nauwkeurig afstanden kunnen worden gemeten, weet je wie op welke stoel zit. Dat is onze grote kracht.”

Kickstart

Als software-hardwarebedrijf heb je heel wat kapitaal nodig om je zaak van de grond te krijgen. Hoe hebben jullie dat aangepakt? “We zijn begonnen met een aantal prototypes te maken. Eerst en vooral moet je kunnen aantonen dat je product werkelijkheid kan worden, daarna zijn we het gaan valoriseren. In de zomer van 2015 zetten we via Kickstarter een crowdfundingactie op. Hiermee haalden we ongeveer 60.000 euro op, wat een mooie start is, maar niet heel veel voor een hardwarebedrijf. We hadden vrij snel door dat er nog meer mogelijkheden waren met dit product, zo zijn we ook gaan kijken naar subsidiemogelijkheden. Via een project in samenwerking met Colruyt haalden we in oktober 2015 deze subsidies binnen. Dat was het moment dat Samuel en ik fulltime voor Pozyx konden werken.”

“Als jonge ondernemer heb je volgens mij drie verschillende manieren om geld in het laadje te brengen. Ten eerste is er verkoop. Volgens mij wordt dat nog altijd door heel wat start-ups onderschat. Eenmaal je een product hebt, zorg dan dat het zoveel mogelijk verkoopt. Dat zorgt ervoor dat je mensen kunt aannemen en dat je verder kunt groeien. Ten tweede denk ik dat we in Vlaanderen, België en Europa in een zeer gunstig subsidieklimaat zitten. Als je met hoogtechnologie bezig bent, is dat zeker een belangrijk aspect om te onderzoeken. Ten derde is er ook kapitaal. Als onderneming geef je een stukje van je aandelen weg, iets wat ik zeker niet slecht vind. Maar je moet het wel op de juiste manier en op het juiste moment doen, zodat je heel duidelijk weet wat je met dat geld gaat doen. Je moet ook zorgen dat je de groei die je belooft in financiële plannen kan realiseren.“

Focussen op drie sectoren

Op welke sector willen jullie zich focussen? “Ruim gezien kun je stellen dat we ons focussen op drie verschillende sectoren. Eerst en vooral is de landbouw waar we aan animal tracking doen. Zo kan een landbouwbedrijf door de bewegingen van zijn koeien te volgen, voorspellen welk dier ziek dreigt te worden. Ten tweede is er de logistieke sector. In deze wereld beweegt er de laatste jaren erg veel omtrent automatisatie. Ook wij willen hierin een belangrijke rol spelen. Zo kunnen we nu al rollend materieel en personeel in kaart brengen om de logistieke flow te verbeteren. Tot slot zijn we ook actief in de entertainment sector. Dat zijn voor ons de leukste projecten, boys and their toys zeg maar. De jurering van een bmx-wedstrijd kan door onze technologie volledig aan de hand van data gebeuren. Door een tag te installeren op de fiets krijgen we allerlei soorten data binnen: de hoogte van de sprong, de snelheid enzovoort.”

De wereld veroveren

Hoe zit het in jullie sector met de concurrentie? “De concurrentie is voorlopig beperkt. Maar het is wel positief dat er concurrentie is, want dat betekent dat er vraag is naar het product. Wij proberen ons te onderscheiden door zo breed mogelijk te zijn op basis van technologie, terwijl andere bedrijven vaak in nichesectoren werken.”

Waar staat Pozyx binnen dit en pakweg tien jaar? “Het belangrijkste voor ons is om de technologie verder te blijven ontwikkelen. De volgende stap is verschillende markten selecteren waarbij we die technologie kunnen omzetten naar een toegevoegde waarde. We leveren nu al in meer dan 60 verschillende landen en aan wereldspelers zoals Apple, Airbus, Space X en Microsoft. Op dat elan willen we graag verdergaan. Daarnaast zou ik met Pozyx ook heel graag iets doen voor de Olympische Spelen. Er waren enkele mogelijkheden voor de Spelen in Rio in 2016, maar daar waren we toen nog helemaal niet klaar voor. In 2024 worden de Olympische Spelen gehouden in Parijs, het is een droom om daaraan te kunnen meewerken, al was het maar aan de openingsceremonie.”

Nog een laatste vraag: van waar komt de naam Pozyx? “Dat is eigenlijk zeer gemakkelijk. Het staat voor positie XYZ, maar dan in een andere volgorde om het makkelijk uitspreekbaar te maken. We denken hier niet over alles zo lang na”, lacht hij.

Hoe kijk je terug op het ondernemerschap?

“Ik geloof niet dat iedereen moet ondernemen, zoiets moet echt in jou zitten. In de bedrijven waar ik eerst gewerkt heb, was ik ook al bezig met hoe we bepaalde zaken konden verbeteren en anders aanpakken.  Je moet bereid zijn risico’s te nemen. Als je begint als start-up heb je ongeveer vijf procent kans dat je vijf jaar later nog bestaat. Wij zitten nu aan ons vierde jaar, dus voorlopig ziet het er goed uit.”

“In Vlaanderen zijn er heel veel initiatieven voor ondernemers en start-ups. Misschien soms zelfs te veel naar mijn mening. Uiteindelijk willen wij ook nog mensen kunnen aantrekken, en geloof ik dat entrepreneurship ook kan gestimuleerd worden in een start-up. Gent is zeker niet de gemakkelijkste locatie om mensen te vinden omdat er heel veel start-ups en bedrijven gevestigd zijn. Daarom proberen we er alles aan te doen om het onze mensen hier naar hun zin te maken, we hebben zelfs een office dog.”